La longue histoire de la courte vie de la plateforme de streaming de CNN

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Le 28 mars, au 101e étage du gratte-ciel de Manhattan qui abrite CNN, le principal réseau d’information câblé américain, s’est tenue la soirée de présentation de CNN+, une plateforme de streaming par abonnement dédiée à la couverture de l’actualité. Pas même un mois ne s’est écoulé que la nouvelle société qui en est propriétaire – née début avril, après une fusion – annonce que CNN+ fermera définitivement le 30 avril, et qu’elle remboursera toutes les personnes ayant souscrit à son premier et unique . mois d’activité. Les salariés de CNN+ ont été incités à postuler à d’autres postes au sein de l’entreprise, mais une bonne moitié (environ 350 personnes) devraient perdre leur emploi. 300 millions de dollars avaient été investis dans le projet.

CNN + avait été qualifié d’exploit le plus important de CNN depuis que Ted Turner a lancé le réseau en juin 1980. Pour comprendre comment il a fait faillite si rapidement, vous devez revenir sur ce qui s’est passé l’année dernière chez WarnerMedia, la société que CNN dirigeait. partie, et comprendre quelques petites choses sur le marché américain de l’information et du divertissement bondé et incertain.

A sa naissance il y a quarante ans, CNN a été la première chaîne de télévision à proposer tout un réseau de chaînes dédiées uniquement à l’information et reste aujourd’hui parmi les plus suivies aux Etats-Unis. Elle est visible moyennant paiement dans le cadre de l’offre bouquet TV payante. CNN+ aurait dû être la tentative de CNN d’entrer sur le marché du streaming par abonnement (ce que font Netflix, Prime Video, Disney+, pour ainsi dire) et de récupérer les nombreux téléspectateurs qui avaient physiologiquement abandonné la télévision ces dernières années. Ce projet a été fortement soutenu par l’ancien président de CNN, Jeff Zucker, et a été révélé publiquement en juillet 2021.

Cela n’aurait pas été un service pour ceux qui voulaient voir le vrai CNN, qui serait resté inchangé : il fallait que ce soit autre chose, qui n’éloigne pas les téléspectateurs de la télé, mais qui rapporte de nouveaux revenus, avec des insights dans l’actualité et quelques noms célèbres. Pour cela, ils avaient été embauchés, entre autres, le célèbre chef d’orchestre de Fox News Chris Wallace, la journaliste acclamée de CNN Kasie Hunt et l’actrice Eva Longoria, qui était censée faire un programme de voyage depuis le Mexique.

Comme quelqu’un l’a souligné à l’époque, pourquoi CNN voulait CNN + était clair, mais pourquoi les téléspectateurs devraient le vouloir était une autre affaire. CNN+ aurait en effet été une plateforme uniquement d’actualités et d’insights, mais sans possibilité de proposer des programmes en direct (les plus intéressants pour un public qui suit l’actualité), ni ses programmes les plus célèbres sur demande, étant donné que cela aurait violé le contrat d’exclusivité avec les fournisseurs de télévision payante. Le coût de l’abonnement CNN+ a été fixé à 6 dollars par mois ou 60 dollars par an.

A la faiblesse générale du projet initial s’est ajouté le fait qu’entre l’été 2021, date à laquelle le projet a été annoncé, et l’annonce de sa fermeture il y a quelques jours, il s’est passé un peu de toutes les couleurs.

Tout d’abord, le 8 avril, la société WarnerMedia – qui contrôlait CNN et d’autres diffuseurs comme HBO – a fusionné avec la société de télévision Discovery Channel Discovery, Inc., celle de Discovery Channel. La nouvelle société s’appelle Warner Bros. Discovery, Inc. et est dirigée par l’ancien PDG de Discovery, David Zaslav.

Jason Kilar, qui était PDG de WarnerMedia depuis mai 2020 et l’un des principaux soutiens du projet CNN+, a démissionné quelques jours avant la fusion après avoir fait savoir très tôt qu’il n’était pas d’accord.

Avant la fusion, WarnerMedia était contrôlée par la compagnie de téléphone AT&T, qui en juin 2021 avait accepté d’investir un milliard de dollars pour les quatre premières années du projet CNN+, alors qu’elle s’était déjà prononcée en faveur de la fusion avec Discovery et déjà ayant de facto décidé qu’elle quitterait ainsi le marché du divertissement et de l’information.

L’autre grand promoteur de CNN+ était Jeff Zucker – qui avait entre autres été un ami proche de Zaslav pendant des années – qui avait cependant démissionné de manière inattendue de la présidence de la CNN le 2 février. La raison invoquée était la relation secrète avec un responsable de l’entreprise, mais l’hypothèse de beaucoup est qu’en réalité il était impliqué (avec elle) dans un système de “toits” conçu par le présentateur et ami Chris Cuomo . Cuomo était le chef d’orchestre phare de CNN et il avait été suspendu puis licencié par Zucker en décembre, pour avoir exploité sa position à CNN pour aider son frère Andrew, l’ancien gouverneur de l’État de New York, à préparer sa défense contre certaines allégations de harcèlement sexuel. Après Zucker, l’exécutive Allison Gollus a également démissionné, ce qui a conduit à la conclusion qu’elle était la collègue avec qui Zucker avait une liaison.

Bref, à deux pas de la fusion du 8 avril, sans Zucker, Kilar et avec AT&T prêt à se retirer, des gens qui avaient cru au projet CNN+ depuis le début, il ne restait qu’Andrew Morse, le digital manager de CNN.

Dans les semaines précédant la fusion, Morse a demandé à plusieurs reprises à ceux qui travaillaient sur le projet CNN + de prévisualiser les dirigeants de Discovery pour les impliquer dans le projet, mais cela ne s’était jamais produit (avant une fusion, les entreprises ne sont pas tenues de partager leurs affaires intérieures). Pendant ce temps, à la mi-mars, deux semaines avant la mise en ligne de CNN + et trois semaines avant la fusion, le directeur financier de Discovery Gunnar Wiedenfels a prononcé un discours public disant qu’une plate-forme de streaming géante naîtrait de la fusion. présentant tout le contenu de Discovery + et HBO Max, la plate-forme de diffusion en continu de HBO exploitée par WarnerMedia. Cependant, il n’avait pas évoqué CNN+, sous-entendant qu’elle ne figurait pas parmi les projets phares de la nouvelle société.

La direction de Discovery était sceptique à l’égard de CNN + depuis le début, principalement parce qu’il s’agissait d’une plate-forme à problème unique et que la société avait déjà fait plusieurs tentatives pour le faire, qui ont toutes mal tourné. L’objectif de Zaslav après la fusion était exactement le contraire de celui de CNN : c’est-à-dire créer l’offre la plus variée de services de streaming tous ensemble, et plus encore ; il voulait ramener CNN à un type d’information et de journalisme plus factuel.

En effet, depuis quelques années, CNN n’est plus considéré comme le réseau du journalisme “détaché”, comme il l’avait été pendant longtemps, mais comme l’un de ceux qui sont devenus plus partisans surtout sous l’administration Trump, contre Atout. Zucker avait privilégié une forte personnalisation et émotivité des animateurs et journalistes, jugeant cette adresse plus appropriée aux époques et aux goûts du public. Cette approche s’est d’abord avérée fructueuse, mais ces derniers mois, CNN avait été pénalisée encore plus que d’autres organes de presse par le déclin de l’intérêt pour la politique après l’élection de Joe Biden.

Malgré cela, jusqu’à début février, le projet CNN+ n’avait pas été remis en cause car il soutenait fortement Zucker, qui était un ami de Zaslav. Lorsque Zucker fut parti, au lieu de reporter la sortie de la plateforme après la fusion, comme il semblait logique de le faire avec un si gros projet et sans la personne qui l’avait mené à bien depuis le début, Kilar – qui était toujours en charge de WarnerMedia, mais il savait qu’il partirait sous peu – il avait insisté pour confirmer la date de lancement de CNN+. Selon certains, Kilar considérait CNN + comme son héritage à la tête de WarnerMedia.

Discovery et WarnerMedia sont donc arrivés au moment de la fusion avec deux intentions totalement différentes ; et avec les démissions de Zucker et Kilar, les intentions de Discovery avaient prévalu.

Le premier rapport sur les performances de CNN+ était arrivé à Zaslav le 11 avril, deux semaines après l’ouverture des abonnements à la plateforme et trois jours seulement après la fusion : les données montraient que le nombre de téléspectateurs de la plateforme de streaming ne dépassait pas 10 milles. par jour et les téléchargements de la plateforme diminuaient malgré la campagne marketing massive qui avait été concoctée pour le lancement. Le lendemain, des articles rapportaient ces chiffres et parlaient d’un échec de la plate-forme : à l’intérieur de CNN, on soupçonnait que les données avaient été publiées par le groupe Discovery, pour faire pression sur CNN + en leur faveur.

Les responsables du projet CNN+ avaient indiqué aux dirigeants de la nouvelle société tout juste née de la fusion qu’ils avaient atteint les 150 000 abonnés : un chiffre qu’ils estimaient conforme à l’objectif fixé pour la première année (2 millions). Cependant, ce résultat avait été jugé insuffisant et les investissements marketing prévus pour les premières semaines de CNN+ avaient été suspendus. Par exemple, lors de sa mise en ligne, Disney + a fait un million d’abonnés le premier jour seulement.

Trois jours plus tard, Zaslav avait retrouvé ses subordonnés directs, qui avaient souligné que les résultats des premières semaines de CNN+ ne justifiaient pas les coûts énormes. Il a donc été proposé de fermer la plateforme. Zaslav a accepté.

La nouvelle a été communiquée aux dirigeants de CNN et aux employés de CNN+ le jeudi 21 avril par Chris Licht, le nouveau PDG de CNN (à la place de Zucker), qui était externe à CNN jusqu’avant la mission et considéré comme un allié de Zaslav. Sa mission sur lui n’aurait pas dû commencer avant mai, mais il y a quelques jours, il s’est retrouvé à devoir gérer la crise. Dans la communication envoyée aux employés, Licht a écrit que « cette décision est conforme à la stratégie plus large de WBD. Dans un marché du streaming aussi complexe, les consommateurs veulent de la simplicité et un service tout-en-un qui offre une meilleure expérience et plus de valeur que de nombreuses offres autonomes ». Le même jour, Andrew Morse a fait savoir qu’il quitterait l’entreprise.

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